Teslas Bedürfnisse transformierten diese obskure japanische Chemiefirma

- Jul 26, 2017-

Als Elon Musk letzten Mai verkündete, er beschleunige seinen großen Plan, 500.000 Elektroautos pro Jahr zu produzieren, sprangen die Aktien eines wenig bekannten Osaka-Chemieunternehmens in vier Tagen um mehr als 33 Prozent.

Als einer der weltweit wenigen Hersteller von hochreinen Lithiumsalzen, die in High-End-Batterien verwendet werden, haben sich die Aktien von Stella Chemifa Corp. in den letzten zwei Jahren mehr als verdoppelt, als die Ambitionen von Tesla Inc. wuchsen und China versuchte, sein Gewächshaus zu kürzen. Emissionen mit Plänen, Millionen von Autos auf die Straße zu setzen, die wenig oder kein Benzin verwenden.

"Im Moment herrscht ein Ungleichgewicht zwischen Angebot und Nachfrage", sagte Stella's 43-jähriger Präsident, Aki Hashimoto, in einem Interview im Hauptsitz des Unternehmens, das ihr Urgroßvater vor 101 Jahren gründete. "Wir arbeiten sehr hart daran, die Bedürfnisse unserer Kunden zu erfüllen."


Aki Hashimoto

Quelle: Stella-Chemifa Corp.

Tief in der Lieferkette von Elektrofahrzeugen begraben, produziert Stella ein kristallines weißes Pulver namens Lithiumhexafluorophosphat, Lithiumsalz, das von chemischen Riesen wie Mitsubishi Chemical Holdings Corp. verwendet wird, um Elektrolyte, eine Schlüsselbatteriekomponente, herzustellen. Diese Elektrolyte landen in Millionen von Batteriezellen, die von Firmen wie Panasonic Corp. für Autohersteller wie Toyota Motor Corp. und Tesla hergestellt werden.

Die viertägige Rallye, die Stella-Aktien im letzten Mai um mehr als ein Drittel aufgestockt hat, begann mit einem Sprung von 15 Prozent, nachdem Teslas Batteriepartner Panasonic sagte, sein Automobilgeschäft hätte "große" neue Aufträge. Dann kündigte Tesla selbst eine massive Beschleunigung seiner Produktionsziele an: Sie sagte, dass es bis 2018 jährlich 500.000 Elektroautos machen würde, nicht 2020. (Um den Ehrgeiz dieser Zahlen relativieren zu können, produzierte Tesla im letzten Jahr etwa 84.000 Autos.) Stella Aktien kletterten um weitere 16 Prozent.

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Für Stella macht das Batteriegeschäft nur 17 Prozent seines Jahresumsatzes von 268 Millionen US-Dollar aus - seine größten Verkäufer sind Halbleiterchemikalien - aber im letzten Geschäftsjahr brachen die Verkäufe seiner Lithiumsalze um 70 Prozent ein.

"Die Investoren haben hohe Erwartungen an das Batteriegeschäft von Stella", sagte Shoichi Arisawa, ein in Osaka ansässiger Analyst von Iwai Cosmo Securities Co., der die Aktie empfiehlt. "Es gibt eine hohe Barriere für den Einstieg in das Geschäft für Autos, so dass Partnerschaften nach der Produktannahme sehr lange dauern können."

Die Aktien von Stella fielen zum Handelsschluss in Tokio am Dienstag um 1,5 Prozent auf 2.860 Yen.

Hashimoto, eine frühere Restaurantbesitzerin, die eine Ausbildung als italienischer Koch absolvierte, trat vor fünf Jahren in das Familienunternehmen ein und wurde Anfang 2015 Präsidentin. Sie besitzt 4,1 Prozent der 328 Millionen Dollar schweren Firma, lässt sich aber nicht allzu optimistisch Sprung in Stella Aktienkurs hat ihre Bestände im Wert von rund 13 Millionen Dollar gemacht.

"Mein Ziel ist es, dieses Geschäft auf eine nachhaltige und konservative Art und Weise zu führen, aufbauend auf dem, was Großvater und mein Urgroßvater gebaut haben", sagte sie.

Hashimoto sagt, sie weiß aus Erfahrung, wie leicht es ist, den Markt zu verkennen. Stella fing an, Produktionsausrüstung in der Erwartung hinzuzufügen, dass das neue Elektroauto von Nissan Motor Co., Blatt, eingeführt 2010, ein Schlag mit Fahrern sein würde. Als es floppte, wurde Stella gesattelt mit einer Fabrik, die halb im Leerlauf saß.

Die Konkurrenz durch neue chinesische Konkurrenten verschlimmerte die Lage, indem sie 2013 den Preis für Lithiumsalze einbrach.

Hirohide Horio, geschäftsführender Direktor von Morita Chemical Industries, einem privaten Wettbewerber von Stella, sagte, er erwarte, dass die Preise wieder fallen werden, nachdem er letztes Jahr eine temporäre Blase beschrieben hatte. Es gibt etwa ein halbes Dutzend chinesische Konkurrenten, die Lithiumsalze produzieren, sagte er, und die Qualität holt schnell auf.

"Das ist nicht die Art von Industrie, in der man einen Fünfjahresplan machen kann", sagte er. "Du musst alle paar Monate den Kurs ändern."

Dennoch sagt Shuichi Nakahara, ein Analyst bei Tokai Tokio Research Institute Co., dass die Industrie genügend Umfang erreicht hat, um es auf festere Füße zu stellen.

Im vergangenen Jahr liefen laut der Internationalen Energieagentur zwei Millionen Elektroautos auf den Straßen der Welt, verglichen mit weniger als 20.000 im Jahr 2010. Bis 2025 strebt China allein einen Jahresumsatz von 7 Millionen neuen Fahrzeugen an, eine Mischung aus Elektro-, Hybrid- und Brennstoffzellenautos.

"Es gibt ein Gefühl der Beruhigung, weil China klar gemacht hat, dass es Elektrofahrzeuge als nationale Politik antreibt", sagte Nakahara.

Elektrofahrzeuge gewinnen auch anderswo an Bedeutung. Der Absatz von batteriebetriebenen Autos in den USA stieg laut Bloomberg New Energy Finance in den drei Monaten bis März gegenüber dem Vorjahr um 49 Prozent auf 40.700.

Im Januar eröffnete Tesla in Nevada ein riesiges Werk in der Größe von 85 Fußballfeldern, das Batterien für alle neuen Autos liefern soll, die es bauen will. Wenn die so genannte Gigafactory im nächsten Jahr abgeschlossen ist, sagt der Autohersteller, dass sie die Produktionskapazität der Welt für Lithium-Ionen-Batterien verdoppeln wird.

Tesla sagte letzte Woche, dass es auch mit der Stadt Shanghai zusammenarbeite, um dort eine Autowerkstatt zu eröffnen.

"Wir sind zuversichtlich, dass die Nachfrage steigen wird", sagte Kanto Denka Kogyo Co., ein in Tokio ansässiger Konkurrent von Stella, in einer E-Mail. Der Chemiekonzern, dessen Anteile in den letzten fünf Jahren um 250 Prozent gestiegen sind, hat seine Produktionskapazität für Lithiumsalze im April mehr als verdoppelt.

Hashimoto ist etwas vorsichtiger. Sie hat gesehen, dass die Aktien von Stella seit dem Höhepunkt des letzten Sommers um 30 Prozent gefallen sind und sagt, dass sie noch nicht bereit ist, in neue Ausrüstung zu investieren. Stattdessen verlagerte sie letztes Jahr Stellas ungenutzte Fabrikkapazität nach China, wo das Unternehmen ein Joint Venture gründete, um näher an seinen Markt heranzukommen.

Stellas Werk, eine 4 1/2 Fahrt westlich von Shanghai, produziert diesen Monat Proben von reinem weißen Lithiumsalz.